Dua kasino mini yang dibuka sejauh ini di Pennsylvania telah mengubah ruang department store mal yang kosong menjadi tempat yang ramai bagi pemain slot dan penggemar permainan meja, dan pejabat Center County berharap hal yang sama akan berlaku bagi mereka.

Audiensi publik Dewan Kontrol Permainan Pennsylvania di State College pada hari Senin tentang usulan konversi ruang bekas Macy di Nittany Mall menarik dukungan besar untuk proyek yang berbatasan dengan kampus Penn State University.

“Saya mendapat banyak panggilan telepon dari orang-orang yang tertarik untuk menyewakan” ruang lagi di mal yang setengah kosong karena optimisme tentang dampak kasino mini, kata General Manager mal Polly Welch. “Jadi saya hanya bisa membayangkan bahwa setelah itu berdiri dan berjalan, dan semuanya baik-baik saja, itu akan membantu merevitalisasi Nittany Mall.”

Pengusaha Philadelphia Ira Lubert, lulusan Penn State dan mantan wali, menawar $10 juta pada lelang papan permainan September lalu untuk hak mengembangkan kasino kecil di Center County. Dia sedang dalam proses merencanakannya bekerja sama dengan Bally’s Corp., tetapi pertama-tama akan membutuhkan persetujuan dewan game resmi atas lisensinya. Itu akan menjadi salah satu dari lima kasino mini di negara bagian.

Lubert sebelumnya memimpin grup yang mengembangkan Valley Forge Casino Resort di Montgomery County sebelum menjualnya pada 2018.

“Sekali lagi saya melihat peluang bagi persemakmuran dan komunitas lokal yang membutuhkan mesin ekonomi tambahan,” kata Lubert kepada dewan permainan. “Kami akan menyediakan tempat hiburan baru yang dapat dinikmati semua orang.”

Mal York dan Westmoreland sudah memiliki perjudian

Potensi pengembangan proyek Nittany Mall, oleh perusahaan baru Lubert, SC Gaming OP Co., muncul setelah pembukaan Kamis lalu oleh Penn National Gaming dari kasino mini Hollywood Casino York di bekas ruang Sears di York Galleria. Sebelumnya, The Cordish Companies membuka mini-casino pertama, Live! Pittsburgh, di bekas toko Bon-Ton di Westmoreland Mall.

Eric Bernier, ketua dewan untuk College Township, tempat Nittany Mall berada, mengatakan bahwa pejabat lokal mengunjungi Live! Pittsburgh di Hempfield Township untuk berkonsultasi dengan rekan-rekan mereka di sana dan datang dengan antusias tentang prospek kegiatan serupa di komunitas mereka sendiri.

Dia mengatakan pejabat College Township membahas opsi mereka kembali pada tahun 2017 untuk memblokir kasino mini memasuki kotamadya, karena lebih dari 1.000 komunitas lain memilih untuk melakukannya, dan mereka dengan suara bulat memilih untuk menyambut proyek semacam itu.

Sebuah kasino mini “dapat melayani kami dengan baik sebagai bagian pelengkap” untuk upaya pembangunan kembali lokal lainnya, kata Bernier, sambil menekankan kotapraja “akan baik-baik saja” dengan atau tanpanya.

Kasino mini, yang secara resmi dikenal sebagai kasino Kategori 4 di bawah undang-undang ekspansi permainan Pennsylvania 2017, dapat memiliki hingga 750 mesin slot dan 30 permainan meja. Rencana menyerukan proyek Nittany Mall untuk memenuhi kapasitas penuh itu sambil juga memiliki fasilitas sportsbook dan restoran/bar.

Aplikasi Lubert telah menyatakan bahwa tempat tersebut dapat menarik $100 juta dalam pendapatan tahunan dan menyediakan 350 pekerjaan yang sedang berlangsung tanpa menempatkan beban tambahan pada layanan atau infrastruktur lokal, mengingat keramaian mal yang dibangun untuk menarik beberapa dekade yang lalu.

Properti ini dekat dengan tiga jalan raya yang sibuk — I-99, I-80, dan US 322 — dan diperkirakan akan menarik sebagian besar dari ribuan pengunjung yang berduyun-duyun ke Penn State untuk acara sepanjang tahun, terutama sepak bola. Sabtu.

“Destinasi yang menawarkan berbagai aktivitas menarik bagi pelancong bisnis dan rekreasi serta penduduk lokal,” kata Dave Gerdes, wakil presiden penjualan dan pemasaran untuk agen pariwisata lokal, Happy Valley Adventure Bureau.

Hanya oposisi token yang ditawarkan kali ini

Tidak seperti audiensi publik papan permainan lain yang diadakan baru-baru ini di Cumberland County, di mana banyak penduduk daerah Shippensburg menyuarakan keprihatinan tentang penyakit terkait perjudian yang dapat menyertai proyek satelit Parx Casino di sana, sedikit oposisi disuarakan pada sidang di Center County.

Satu-satunya lawan yang blak-blakan adalah penduduk lokal Carl E. Miller, yang mengecam motif keuntungan dari industri kasino dan dampak proyek tersebut terhadap kualitas hidup lokal, mirip dengan efek negatif yang dia katakan telah dialami di Atlantic City. “Perjudian kasino membujuk orang miskin untuk mengambil risiko sarana dukungan yang sudah tidak memadai dengan peluang tipis untuk mendapatkan keuntungan finansial,” tegas Miller.

Namun, sebagian besar lainnya mengacu pada potensi manfaat ekonomi bagi masyarakat dan tenaga kerja.

Eric Pearson, konsultan kasino yang menjabat sebagai CEO Lubert di Valley Forge Casino Resort dan telah ditunjuk olehnya untuk memegang posisi yang sama di tempat baru, bersumpah bahwa kasino mini akan mematuhi standar tertinggi untuk masalah sosial seperti mempromosikan perjudian yang bertanggung jawab dan keragaman tenaga kerja.

Dia mengatakan proyek, yang memiliki anggaran $ 123 juta secara keseluruhan, dapat diselesaikan dalam waktu satu tahun setelah menerima persetujuan dewan permainan. Dewan perlu mengadakan dengar pendapat publik tambahan di Harrisburg, kemungkinan akhir tahun ini, sebelum mengambil suara resmi.

Itu tidak bisa datang cukup cepat untuk beberapa pejabat lokal, termasuk salah satu mantan penentang perjudian kasino terkemuka, Senator Jake Corman. Sebagai presiden pro tempore, Republikan adalah anggota tertinggi Senat. Dia mewakili semua Center County dan memberikan suara menentang undang-undang asli yang melegalkan kasino di Pennsylvania pada tahun 2004, tetapi telah mengubah pendapatnya selama bertahun-tahun dan berharap untuk melihat perjudian datang ke Nittany Mall.

“Seperti yang terjadi, sulit untuk membayangkan kita bisa menyebutnya apa pun kecuali kisah sukses,” kata Corman tentang bagaimana kasino telah didukung masyarakat lokal dan pendapatan pemerintah di Pennsylvania. “Banyak hal yang kami khawatirkan secara sosial tidak terwujud.”

Foto: Shutterstock